Como o mercúrio é utilizado para purificar o ouro?

Escrito por joseph nicholson | Traduzido por dimitrios meimaridis
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Como o mercúrio é utilizado para purificar o ouro?
O mercúrio é um metal utilizado para purificar o ouro

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Propriedades do mercúrio

O mercúrio é um metal com propriedades especiais que possibilitam uma série de aplicações diferentes. Como característica principal, o mercúrio é um líquido à temperatura ambiente e condições normais de pressão. Essa propriedade rendeu ao metal o nome de hydragyrum, que significa “prata aquosa”, em grego, de onde vem o seu símbolo Hg. Assim como a água, ele é um eficiente solvente. Graças a sua composição química e forma atômica, ele é um dos solventes mais eficientes comparado aos outros metais. Isso, além do seu ponto de ebulição baixo, faz do mercúrio algo útil para extração de ouro em minas através de um processo de amalgamação e destilação.

Amalgamação e destilação

Desde os tempos dos Romanos antigos, o mercúrio é utilizado por mineiros de ouro e prata. Metais preciosos são geralmente encontrados na natureza junto com areia e terra, agrupados a outros elementos não metálicos, como sulfato, um grave problema para os mineiros que foi literalmente resolvido graças ao mercúrio. O ouro se dissolve no mercúrio de uma forma semelhante à que o sal se dissolve na água. Assim, os mineiros mergulhavam o minério em uma solução de mercúrio sobre o fogo. O ouro é então separado das outras impurezas e pode ser obtido de forma pura através da amalgamação, que fará com que o mercúrio entre em ebulição. Um decantador simples, semelhante ao que é utilizado na produção de álcool, pode extrair o vapor de mercúrio, possibilitando a sua reutilização, e deixando pra trás praticamente apenas ouro puro. Apesar de que esse ouro precisaria ser refinado para uma maior pureza e qualidade, o processo de amalgamação com mercúrio possibilita uma extração de ouro de minas que não apresentavam um valor de extração econômico.

Efeitos do uso de mercúrio na extração de minérios

Infelizmente, grande parte do mercúrio evaporado no processo de extração de prata e ouro foi liberado para a atmosfera ou jogado em rios junto com outros resíduos de mineração. É estimado que metade do mercúrio extraído na história do homem foi utilizada em outros tipos de mineração. Apesar do abandono do uso de mercúrio em grande escala na mineração na década de 60, só hoje que compreendemos as consequências da contaminação de mercúrio. A chuva ácida é uma consequência rápida que afeta diretamente a saúde e qualidade de vida das populações. Os peixes no Rio Sacramento e na Baia de São Francisco nos EUA, continuam apresentando altos níveis de mercúrio ligados à extração de minério e vazamentos nas minas no século IXX. Mesmo assim, o mercúrio continua sendo utilizado em operações privadas e clandestinas, além de extrações na América do Sul, onde muitas toneladas de mercúrio são utilizadas todos os anos. O mercúrio ainda é uma substância altamente tóxica, entretanto, deve ser sempre manuseado com cuidado para minimizar as consequências.

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