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Por que as baleias não afundam?

As baleias são umas das criaturas mais pesadas do planeta, tanto entre animais aquáticos quanto terrestres. Elas não afundam porque a maior parte do seu enorme corpo é composto por um tipo de específico de gordura, que facilita a flutuação. As focas, pinguins e morsas também possuem essa gordura, mas em escalas bem inferiores. Além disso, os vastos oceanos são grandes e poderosos o suficiente para fazer com que até mesmo uma baleia azul flutue como uma rolha.

Baleias flutuam na água sem problemas, apesar do peso (Getty Images)

Identificação

A gordura da baleia é encontrada logo abaixo da pele e consiste em uma camada incrivelmente densa desse material e também de tecido conectivo, que atua como isolante contra o frio intenso dos oceanos. Em golfinhos, a gordura pode ter alguns centímetros de espessura, mas pode chegar a mais de 30 cm nas baleias azuis, por exemplo, podendo compor até 50% do corpo do animal.

Características

Basicamente, essa gordura é uma forma sólida de óleo. Em contato com a água, o óleo flutua, por ser menos denso. Entretanto, a gordura da baleia é ainda menos densa do que a enorme quantidade de água que a circunda. Quando uma baleia quer mergulhar, ela precisa encher de ar quente um órgão localizado em sua cabeça, a fim de deixar todo o corpo mais denso do que a água e poder submergir sem problemas.

Considerações

Embora a gordura seja a chave para manter uma baleia boiando, ela, por si só, não ajuda um animal desse porta a nadar tão bem. Os ossos também são mais leves do que os dos mamíferos terrestres, por dois motivos: primeiro, para evitar que as baleias fiquem pesadas demais para flutuar e, segundo, porque a água suporta a maior parte do corpo do animal, de maneira que o esqueleto não tem esse trabalho.

Significância

O motivo pelo qual as baleias não afundam é o mesmo pelo qual elas foram caçadas até serem quase extintas. Apesar disso norueguese e japoneses (entre outros povos) continuam praticando a caça a este animal. A gordura da baleia é uma enorme fonte de óleo. Antes da utilização dos óleos à base de petróleo, o óleo da baleia era utilizado em lamparinas, perfumes, sabões, cosméticos, margarina e óleos de cozinha. Raramente a gordura desse animal é consumida como alimento, embora seja comestível e considerada uma iguaria na Noruega e no Japão.

Alerta

O motivo de as baleias não afundarem na água e se afogarem é o mesmo pelo qual elas morrem se encalharem na praia. Sem o suporte massivo da água para mantê-la boiando, o esqueleto é obrigado a suportar a carga. Como a estrutura óssea das baleias não tem essa força toda, elas acabam esmagadas pelo próprio peso. Ainda não se sabe ao certo por que as baleias se dirigem ao litoral e encalham nas praias.

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