O que são partículas Alfa, Beta e Gama?

Escrito por john brennan | Traduzido por denise maia
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O que são partículas Alfa, Beta e Gama?
Partículas alfa/beta e raios gama são as três formas mais comuns de radiação emitidas por isótopos radioativos instáveis (Stockbyte/Stockbyte/Getty Images)

As partículas alfa/beta e raios gama são as três formas mais comuns de radiação, emitidas por isótopos radioativos instáveis. Todas foram nomeadas por um físico neo-zelandês chamado Ernest Rutherford, no começo do século XX. Os três tipos de radioatividade são potencialmente perigosos à saúde humada, apesar de que considerações diferentes se aplicam a cada caso.

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Radioatividade

Os prótons em um núcleo, são partículas carregadas positivamente, então repelem-se. A força que supera essa repulsão e une-os é chamada "força forte". Ela é a força que age entre nêutrons e prótons em um núcleo, mas somente em um alcance muito pequeno. Se o núcleo tiver uma taxa muito alta de nêutrons ou prótons, tipicamente será instável e, portanto, radioativo.

Partícula alfa

Uma partícula alfa é apenas um núcleo de hélio sem elétrons (dois prótons e dois nêutrons). Sua massa é bem maior do que a da partícula alfa e consequentemente, com um alcance bem menor. Comumente, ela viaja a cerca de um décimo da velocidade da luz. Quando um núcleo ejeta uma partícula alfa, seu número atômico diminui em 1 e a massa em 4, então torna-se um elemento diferente. Uma folha de papel toalha ou a superfície da pele é suficiente para parar uma partícula alfa, então elas têm, relativamente, pouco poder de penetração. São mais perigosas se o material que a emite tiver sido introduzido no corpo humano. Nesse caso, tornam-se extremamente nocivas.

Partículas beta

Uma partícula beta é um elétron. Quando um núcleo emite uma partícula beta, um dos nêutrons se transforma em próton, então o número atômico aumenta em 1 e ele se torna um elemento diferente. Essas partículas viajam a cerca de 90 porcento da velocidade da luz e têm um poder de penetração cem vezes maio do que as partículas alfa, porém, uma folha de alumínio pode pará-la e só penetram cerca de um centímetro na pele humana.

Raios gama

Os raios gama, são uma forma de radiação eletromagnética de alta frequência, então viajam à velocidade da luz. Frequentemente a emissão de raios gama segue a emissão de partículas alfa e beta, quando um núcleo ejeta uma delas, fica em um estado agitado, com alta energia e pode diminuir essa energia se liberar fótons de raios gama. Esse raios têm poder de penetração bem maior do que os das partículas alfa e beta -- tão maior que podem penetrar através de construções ou de corpos. O concreto grosso ou escudos de chumbo, são necessários para garantir proteção completa. Os raios gama de alta frequência têm energia suficiente para ionizar as moléculas do seu corpo, o que pode causar danos a importantes macromoléculas, como o DNA, dentro de suas células.

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