Como os insetos se beneficiam das plantas com flores?

Escrito por rose guastella | Traduzido por angela spada
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Como os insetos se beneficiam das plantas com flores?
Os insetos e as flores precisam uns dos outros (bee and flower image by Ergün Özsoy from Fotolia.com)

As plantas floridas e os insetos frequentemente convivem em relações mútuas benéficas. Estamos familiarizados com a ideia de que os insetos, como as abelhas melíferas, são essenciais para os processos reprodutivos das plantas. Entretanto, há outras maneiras em que elas podem ser favorecidas por sua associação com os insetos. As plantas podem receber alimento, proteção contra predadores ou obter auxílio para suas condições de crescimento.

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História

As relações entre as plantas floridas e os insetos remontam a cerca de 130 milhões atrás, quando registros fósseis indicam o aparecimento das primeiras flores. Já os primeiros insetos alados surgiram 200 milhões de anos antes. Segundo o artigo de Michael Klesius, na "National Geographic Magazine", os cientistas postulam que as primeiras plantas com flores e os insetos começaram a se envolver em um processo evolução conjunta. Os insetos ajudavam as plantas a se reproduzir com mais eficiência, enquanto recebiam os benefícios de alimento e abrigo. As plantas com mais probabilidade de se reproduzir eram as mais capazes de atrair insetos para lhes prestar serviços de polinização.

Algumas plantas e insetos específicos evoluíram juntos e tão intimamente que um depende completamente do outro. Essa extrema coevolução é chamada de mutualismo. J. Stein Carter, da Universidade de Cincinatti, ilustra o mutualismo em seu exemplo da planta iúca e a chamada mariposa da iúca. A iúca desenvolveu uma flor, cujo formato só lhe permite ser polinizada pela minúscula mariposa.

Como os insetos se beneficiam das plantas com flores?
Os insetos e as plantas floridas evoluíram juntos (schmetterling image by Timo Kohlbacher from Fotolia.com)

A reprodução das plantas

A polinização é o mecanismo pelo qual as plantas floridas se reproduzem. Dentro de suas florações, elas produzem óvulos e pólen que contêm material genético que deve ser combinado a fim de criar sementes. As sementes têm potencial para se desenvolver em plantas maduras. Abelhas, vespas, borboletas, mariposas, moscas e até alguns besouros podem transportar pólen de uma flor para a outra. No caso das flores que se autopolinizam, os insetos deslocam para outras partes dela o pólen que necessitam. Alguns insetos podem transportar o pólen a longas distâncias, o que pode ajudar na difusão da diversidade genética em uma população de plantas.

Como os insetos se beneficiam das plantas com flores?
Os insetos coletam o pólen quando se movimentam (bee on purple flower with pollen on leg image by .shock from Fotolia.com)

Proteção

Alguns insetos propiciam proteção às plantas floridas, nas quais vivem e se alimentam. Um artigo de Marietta College descreve a relação entre as formigas da acácia e as árvores dessa planta. As formigas obtêm alimento e abrigo na árvore; por sua vez, elas matam outros insetos que poderiam devorar as acácias e até impedem que alguns animais herbívoros comam suas folhas. Em alguns ambientes, as formigas da acácia destruirão outras plantas que crescem nas vizinhanças a fim de dar à árvore mais espaço para crescer.

Algumas vezes, os agricultores adquirem joaninhas para ajudar no controle das plantações. Além de serem excelentes polinizadoras, as joaninhas também devoram os pulgões. Estes são insetos diminutos que prejudicam as safras de alimentos por sugarem os líquidos das plantas, o que pode enfraquecê-las ou matá-las.

Como os insetos se beneficiam das plantas com flores?
A árvore da acácia é o lar das chamadas formigas da acácia (red creeper om green acacia image by Maria Brzostowska from Fotolia.com)

Alimento

Algumas plantas se beneficiam dos insetos devorando-os. Essas plantas floridas incomuns vivem em áreas em que a nutrição é escassa e evoluíram para capturar e digerir insetos. Elas podem usar cor, aroma e néctar para atrair a presa para si, quase da mesma maneira que as plantas com flores atraem os polinizadores. A diferença é que as plantas insetívoras, ou carnívoras, possuem mecanismos que capturam e impedem a fuga dos insetos.

Como os insetos se beneficiam das plantas com flores?
Essas ascídias podem capturar o inseto que é a sua presa (amazing pitcher plants image by Shirley Hirst from Fotolia.com)

Importância

As plantas floridas constituem cerca de 70% das populações vegetais do mundo, como 235.000 espécies globais. Quase todos os nossos alimentos não oriundos da carne começam como plantas florescentes, e quase todas as nossas fontes de carne são alimentadas com os produtos dessas plantas. Os benefícios propiciados pelos insetos às plantas com flores afetam direta e indiretamente toda a vida no planeta.

Como os insetos se beneficiam das plantas com flores?
A vida na terra depende dos insetos e das plantas (fragile world image by NataV from Fotolia.com)

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