Quais espécies de formiga vivem em acácias e são mutualistas?

Escrito por merle huerta | Traduzido por aline nunes
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Quais espécies de formiga vivem em acácias e são mutualistas?
Muitas espécies de formigas dependem de plantas, como a acácia, para obter comida e proteção da colônia (Comstock/Comstock/Getty Images)

Relações mutualistas são comuns na natureza, especialmente em habitats onde a competição por recursos é violenta. Por exemplo, a conhecida dependência simbiótica entre as formigas pungentes africanas (Pseudomyrmex ferruginea) e acácia-de-chifre-de-búfalo (Acacia cornigera) demonstra como o mutualismo pode beneficiar ambas as espécies. Mas esse não é o único exemplo de mutualismo entre formigas e acácias.

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O que é "mutualismo"?

Na verdade, mutualismo é definido como uma interação simbiótica entre membros de diferentes espécies, a qual beneficia ambos os envolvidos. Nesse caso, indivíduos confiam uns nos outros por comida, proteção de predadores, abrigo e outros benefícios que dão suporte a funções vitais. Na realidade, o mutualismo existe de forma contínua. No arranjo entre a Pseudomyrmex ferruginea e a Acacia drepanolobium, o ganho para ambos é igualmente balanceado. Mas, em algumas relações, um indíviduo pode se beneficiar mais que o outro em uma dependência mais parasítica. Para que uma relação seja considerada mutualista, ambas as espécies devem ter ganhos em alguma proporção.

Formigas Crematogaster mimosae

A formiga pungente. C. mimosae é apenas mais uma espécie de formiga que mantém uma relação mutualista planta-animal com a acácia assobiadora (Acacia drepanolobium). Formigas operárias escavam a base inchada de espinhos da árvore e criam as larvas de formiga nas cavidades. Elas se alimentam do néctar da árvore. Em contrapartida, se alimentam dos pulgões que sugam a seiva do sistema vascular da árvore. Por sua vez, C. mimosae defende a árvore contra outros herbívoros e pode cortar as folhas concorrentes que crescem perto da base da árvore.

Formigas Pseudomyrmex ferruginea

Outra espécie de formiga pungente, P. ferruginea, conserva uma relação mutualista com a acácia-de-chifre-de-búfalo (Acacia cornigera). Ao contrário de outras acácias que produzem alantoína para repelir predadores, a Acacia cornigera não o faz. Em vez disso, P. ferruginea a defende vigorosamente contra outros insetos, folhagem concorrente e predadores animais. As formigas ocupam os espinhos, criam sua prole no meio deles e se alimentam do néctar produzido por corpúsculos de Belt, localizados nas pontas das folhas da árvore. Além de fornecer nutrientes ricos em proteínas para as colônias de formigas, os corpúsculos de Belt não aparentam ser necessários para o funcionamento da árvore.

Formigas Pseudomyrmex spinicola

Como P. ferruginea e outras espécies de Pseudomyrmex de formigas pungentes, a P. spinicola ocupa os espinhos das acácias. Em um trabalho apresentado por Elizabeth P. Martin et al. da Universidade de Dartmouth, P. spinicola foi encontrada em vários habitats, mas mais de 59 % das espécies mantiveram uma interação mutualista com acácias jovens. P. spinicola também defendeu energicamente as árvores contra predadores (animais e insetos) e se alimentou dos corpúsculos de Belt ricos em nutrientes situados nas pontas das folhas da acácia.

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